大盛りあがりGO イチロー引退試合は3月25日or26日!?米誌が続々報道… 本人は「安易な意見、裏切りたい」と見返す構え
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イチロー引退試合は3月25日or26日!?米誌が続々報道… 本人は「安易な意見、裏切りたい」と見返す構え

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どこから見ても、イチローは今シーズンをまっとうするつもりだ(山田俊介撮影)

 45歳の意地が奇跡を起こせるか。米大リーグ・マリナーズとマイナー契約を結んだイチロー外野手が、アリゾナ州ピオリアで招待選手として米球界19年目のキャンプに突入。3月20、21日に東京ドームで行われる開幕2連戦(対アスレチックス)で昨年5月以来のメジャー出場を果たすことは確実だが、問題はその後だ。米誌フォーブスは「日本での開幕2連戦が彼の現役最後の公式戦になる。シアトルに戻って3月25、26日に予定されているオープン戦パドレス戦を引退試合にする可能性がある」と報じている。その他の米メディアも総じてイチローの現役続行に悲観的。本人は「安易な意見を裏切りたい」と断固見返す構えだが、どこまで勝算があるのだろうか。

 東京遠征は特別にベンチ入り枠が25人から28人に増えるため、イチローのメンバー入りは確実。しかし開幕2連戦を終え、米国に戻ってからの処遇については、マリナーズのジェリー・ディポトGMは「そのときに考える。イチローにもチャンスはあるが、現時点で彼の目標は東京行きの飛行機に乗ることだろう」と慎重な姿勢を崩していない。

 メジャー公式サイトの元名物コラムニストで取材歴35年を誇るバリー・M・ブルーム記者は「フォーブス」で、「日本の3月20、21日が彼の現役最後になる。私の情報源によると、それ以上の延長はない」。しかも、マリナーズが日本から米国に戻った後、調整のために3月25、26日に本拠地T-モバイルパーク(旧セーフコフィールド)で行うパドレスとのオープン戦で「イチローが皆に『サヨナラ』を告げる可能性がある」とまで報じている。

 米主要メディアも、16日(同17日)のキャンプ初日を詳報。子供のような年齢の若手選手たちより優れた走塁、打撃、守備を披露するイチローに惜しみない賛辞を贈ったが、いずれも開幕2連戦を超えての現役続行には懐疑的な見方を示している。

 USA TODAY紙は「黒雲が覆ったように暗い」。ESPNも「再建モードのチームの中で、イチローが日本でプレー後も現役を続けるのは難しい」とみる。シアトル・タイムズ紙は「平和裏のエンディングになるだろう」と断言している。

 一方、イチロー自身に東京ドーム限りで引退する気はさらさらない。

 昨年は5月3日に選手登録から外れ、球団会長付特別補佐の肩書でフロント入り。「あれからずっと(選手復帰の思いは)秘めてはいました」

 久しぶりに一選手の立場に戻り、「『イチロー選手』と呼ばれるのは気持ちいいよねえ。会長付? 特別? 補佐? まあ、形だけとはいえ、距離があるんですよ、どうしてもね」と感慨深げにみえた。

 限界説濃厚は承知しており、「いつも“期待”を裏切りたいという気持ちはあります。難しいと思うことを難しいと判断することも、本当は難しいんだけどね。だってこれは誰もやってないんだから。だからその判断というか、安易な責任のない意見かな、そういうものを裏切りたいと思っています」と言い放った。

 両膝を深く曲げて体を沈ませる新打撃フォームも披露。「そんなこと言わなくてもいいんじゃない?」と多くを語らないが、本人なりにシーズンを通して戦う準備を進めているのは間違いない。

 「誰もやってきてないことを挑戦するということでは、僕はいくつか結果として残してきた。まあ、誰かがやったことがあることよりは、誰もやったことがないことの方へ飛び込んでいくという選択になる。それは常々してきたつもりだし、今回もその一つ。ユニークだし、特殊ではあるものの、その一つとして考えてます」

 2001年、このピオリアでメジャーで初めてのキャンプに臨んだときも、そうだった。きゃしゃな日本人が通用すると考えたメディアは決して多くなかった。ましてやこの年、新人王、首位打者、最多安打、盗塁王のタイトルを総なめにすると予想できた人間はほとんどいなかった。

 しかし、イチローは違った。日本メディアの1人がオープン戦でメジャーの一流投手との対戦を前に「『打てる』といったら相手に失礼になるだろうが、自信めいたものもありますか」といった趣旨の質問をすると、「その質問は僕に対して失礼でしょう」と語気を強めた。

 周囲からみてどれだけ成算の低い挑戦であっても、イチローがグラウンドに立つからには、本人には自信と根拠がある。それは今回も同じに違いない。

 17日(同18日)は「ライブBP」で中継ぎ右腕のストリックランドと“対戦”。7球のうちスイング1回で一塁線へのファウルだった。メジャー1年目の菊池雄星投手に、滑りやすいメジャー球の握りについて「シアトルに行ったら大丈夫。アリゾナが(乾燥して)異常だから」とアドバイスも送っていた。

 3月28日、米国での開幕戦(対レッドソックス=シアトル)が行われているとき、イチローはどこにいるだろうか。

ZAKZAK(夕刊フジ)

http://news.livedoor.com/article/detail/16044027/

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